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Quand Barry Jenkins a présenté un PowerPoint à un groupe de producteurs expliquant sa vision pour Moonlight (2016), il était écrit sur la dernière diapositive : « Moonlight est une histoire qui n’a pas encore été racontée. Qu’il s’agisse du cinéma gay, du cinéma afro-américain, ou du cinéma de banlieue, le manque de films avec des personnages comme Chiron qui se déroulent dans des quartiers pauvres comme ceux de Miami est flagrant et déconcertant .. . Notre personnage existe dans la vraie vie. »  Bien que la présentation ne les ait pas convaincus de financer le projet, Jenkins continuera à réaliser son film, en collaboration avec la petite maison de production indépendante A24, et avec Plan B Entertainment, la société de production de Brad Pitt, pour produire le meilleur film de cette année aux Golden Globes.

Moonlight met en scène Chiron, un noir homosexuel refoulé qui habite une zone défavorisée de Miami avec sa mère  toxicomane. Souvent victime d’actes d’intimidation, il trouve une figure paternelle chez un dealer local qui s’appelle Juan et devient intime avec son ami, Kevin. Nous le suivons à travers trois étapes de sa vie : quand  il se réconcilie avec sa mère, doit faire face à son attirance sexuelle pour Kevin, et accepte son identité en tant qu’homme noir homosexuel dans un quartier dominé par le machisme. Basé sur la pièce autobiographique de Tarrel Alvin McCraney, « In Moonlight Black Boys Look Blue, » l’histoire a marqué Jenkins, qui a grandi aussi dans un milieu défavorisé de Miami à l’apogée de l’épidémie de dépendance aucrack avec une mère toxicomane. Pour Jenkins, Moonlight était un retour à la réalité, à ce qu’il connaît intimement ; il a même filmé des parties du film dans la rue où il a grandit.

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Aujourd’hui, on s’attend à ce que Jenkins gagne l’Oscar du Meilleur Film, mais le réalisateur avoue qu’il a rarement envisagé un tel moment. Il a expliqué le complexe d’infériorité dont il souffrait face au racisme systémique de l’industrie du film et même de l’Université de Floride où il a fait ses études de cinéma. Il explique qu’à FSU (Florida State University), les rumeurs circulaient qu’il avait été accepté par l’université en tant que membre d’une minorité sous-représentée.

Adele Romanski, productrice et ancienne camarade de classe universitaire de Jenkins, a rappelé à quel point ces rumeurs étaient absurdes. Elle a expliqué que Jenkins a toujours été quelqu’un de remarquable. Son projet final à FSU – un court métrage qui s’appelle My Josephine (2003), qui parle d’un arabe qui vit aux Etats-Unis après le 9/11 et dont le travail est de nettoyer gratuitement des drapeaux américains – a été considéré parmi la faculté comme le meilleur film estudiantin. « Barry était toujours celui qui allait au-delà de ses camarades de classe, » selon Romanski, « Il explorait toujours des personnages en marge de la société. Quel réalisateur de 21 ans qui vient de Floride décide de tourner un film sur un arabe ? »

En tant qu’étudiant en cinéma, Jenkins a adoré le festival du film de Telluride et il voudrait y participer en tant que programmateur pendant les dix prochaines années. Par contre, son travail dans le secteur cinématographique l’a fort découragé au début. Il a trouvé un poste dans la maison de production d’Oprah Winfrey en tant qu’assistant de Darnell Martin – qui travaillait en ce moment-là sur la série Their Eyes Were Watching God – mais il se souvient surtout d’avoir été traité comme un « moins-que-rien » pendant qu’il travaillait avec des stars telles qu’Halle Berry.

Son déménagement à San Francisco, bien qu’ayant été un désastre au début, a fini par être un tournant dans sa carrière. Il y avait déménagé pour une relation amoureuse qui se termina mal et avais trouvé un travail chez Banana Republic pour gagner sa vie. Quand les gens lui demandaient ce qu’il faisait dans la vie, il répondait qu’il était réalisateur, avant d’être contraint d’avouer qu’il n’avait encore rien réalisé.

Ses errances et son échec amoureux à San Francisco ont fini par fournir le sujet de sa première œuvre acclamée, Medicine for Melancholy (2008). Avec son drame qui tourne autour des conversations intimes, Medicine n’est pas sans rappeler l’approche de Richard Linklater dans sa trilogie Before Sunrise, mais l’ambiance et l’essence thématique sont uniques à Jenkins qui examine les nuances de l’expérience afro-américaine aux Etats-Unis.

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Medicine a inspiré d’autres réalisateurs noirs tels que Justin Simien (Dear White People) et Terence Nance (An Oversimplification of Her Beauty), qui ont vu dans le film de Jenkins quelque chose qui ferait naître un mouvement plus grand d’artistes noirs. « Au milieu de la projection, je me souviens de ce sentiment, » a dit Simien, « un sentiment d’émerveillement et de l’envie qu’on a quand on entend une nouvelle voix saisissante dans le cinéma. Je me sentais comme si la révolution du cinéma afro-américain a commencé. J’aurais été maudit si je n’avais pas fait partie ce moment. »

Pour Jenkins, Medicine a ouvert la porte à de nouveaux projets. Certains ont été signalés, d’autres concrétisés. Grâce à CAA (Creative Artists Agency), il a obtenu un accord avec Focus Features, qui lui a fait une offre apparemment idéale: développer toute histoire de son choix. Le résultat fut un scénario de science-fiction impliquant les voyages temparaux de Stevie Wonders. Il a développé ce projet pendant deux ans avant qu’il soit finalement abandonné. Le Portrait d’un accros basé sur les mémoires critiquées de Bill Clegg, de sa guérison d’une dépendance à la fissure, a rencontré un sort semblable, malgré l’accent franc mis sur la dépendance aux drogues.

Jenkins a aussi été approché par Borscht Corporation avec une proposition plus spécifique : mettre en scène ses films dans sa ville natale de Miami. C’est ce qui a conduit à son court-métrage de 17 minutes, «Chlorophyl» (2011), qui, comme Medicine, utilise la relation éphémère d’un couple pour explorer les questions de race. Jenkins a également dirigé un court-métrage de science-fiction, «Re-migration», dont le complot dystopique implique un couple noir prisonnier de fausses promesses gouvernementales d’emploi alors qu’ils essaient de fuir les effets de la gentrification. Borscht Corp a également permis à Jenkins de connaître la pièce de McCraney « In Moonlight Boys Black Look Blue. » McCraney et lui ne s’étaient jamais rencontrés avant, bien que provenant des projets de Miami et ayant une mère toxicomane tous les deux. McCraney a utilisé ses propres expériences de vie en tant qu’homosexuel noir comme inspiration pour le personnage de Chiron.

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C’est à cette époque que Jenkins reçut un appel de Romanski, qui le pressa de faire un autre film et de devenir le producteur de Moonlight. Elle se souvient de sa première lecture du scénario de Moonlight et du sentiment irrésistible de l’impact qu’il aurait si Jenkins et elle le transformaient en un film. «Je me souviens à la fin de chaque chapitre du sentiment comme si je venais d’être frappée au ventre», dit-elle. «Je m’arrêtais et je pensais:« C’est lourd. Si nous faisons cela, ça va compter. ‘ »

Plan B, la compagnie de production de Brad Pitt, était sur la même longueur d’ondes. Ils avaient déjà gardé un œil sur Jenkins après Medicine, et une rencontre fortuite avec les producteurs de compagnie pendant le festival de film Telluride acheva de sceller l’accord. Jenkins modérait un Q&A pour 12 Years A Slave, et son pitch de Moonlight a aiguisé l’intérêt de Dede Gardner et Jeremy Kleiner, de Plan B, qui lui ont conseillé de se concentrer exclusivement sur l’histoire de McCraney.

A partir de là, la production de Moonlight a été reprise par A24, la même société qui a distribué Room, le gagnant de l’Oscar de l’année dernière. La petite maison de production offrait l’environnement créatif que Jenkins avait voulu durant tout le projet – un endroit où la sensibilité unique du scénario, loin de l’ingérence de la grande industrie, serait conservée intacte et mise en œuvre par un groupe d’artistes proches à qui il pouvait faire confiance. Il a rencontré le brillant cinéaste de son dernier film, James Laxton. Les deux ont longuement discuté de la manière dont ils projetteraient l’étalement dynamique de Miami en contraste avec le Chiron triste et contrarié, qui se rétrécit en lui-même alors qu’il lutte avec sa sombre réalité et son identité close. Le compositeur Nicholas Britell (The Big Short) a également rejoint l’aventure. Pour la partition, il a utilisé sa propre technique de ralentir les chansons de hip-hop à un rythme plus orchestral et d’isoler les flots de musique de basse qui seraient émotionnellement liés au passage solitaire de Chiron dans le monde de la masculinité adulte.

Trois acteurs peu connus jouent Chiron – Alex Hibbert, Ashton Sanders et Trevante Rhodes – mais ils le font avec une poésie et une nuance qui leur permet de rivaliser avec des professionnels de longue date. Juan, le trafiquant de drogue local qui joue également le rôle de père de Chiron, est joué par Mahershala Ali, tandis que sa petite amie Teresa est jouée par Janelle Monáe, qui a également fait une apparition primée dans un film biographique datant de cette année, Hidden Figures. Naomi Harris joue le rôle de la mère de Chiron. Malgré qu’elle ait juré qu’elle ne jouerait jamais une accro au crack et nourrissait les stéréotypes négatifs d’Hollywood sur les femmes noires, elle a changé d’avis au moment où elle a lu le scénario de Jenkins. Elle savait que ce qu’il voulait apporter à l’écran n’était pas un stéréotype, mais sa propre vie.

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Le script a également eu un effet profond sur Monae, qui a grandi dans une famille pauvre à Kansas City et a lutté pour intérioriser une réalité semblable à celle de Moonlight. «J’ai pleuré plusieurs fois, parce que je connais ces personnages», dit-elle. «J’avais des cousins ​​qui vendaient des drogues… Je viens de m’en rappeler… Je ne suis pas sûre de pouvoir décrire de manière adéquate avec des mots à quel point cela a été puissant et cathartique de voir pour la première fois tant d’aspects de ma vie dépeints si poétiquement et sans jugements à l’écran.

Le public des festivals a été également ému aux larmes. Jenkins se souvient de l’expérience un peu surréaliste et écrasante de voir l’effet de son film sur un groupe aussi large de spectateurs, y compris les membres du public blanc riches qui avaient peu en commun avec Chiron. La lutte spécifique de l’identité de Jenkins et le récit de McCraney ne l’ont pas empêché de communiquer à un niveau humain universel et de parler, comme Jenkins l’a dit, à n’importe qui.

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Jenkins rappelle la protestation qui a eu lieu aux Oscar de l’année dernière à propos du manque de talent noir soutenu par un Hollywood élitiste, presque  entièrement composé de blancs. Il a dit que même si le tumulte était légitime, cela ne l’a  désespéré, car «il savait qu’il y aurait du travail à venir pour y remédier.» «En ce moment », a-t-il déclaré, Jenkins travaille à un autre projet avec Plan B, une série de fiction historique basée sur le best-seller de Colson Whitehead, The Underground Railroad, qui réimagine le réseau historique des esclaves et des abolitionnistes, en tant que véritable chemin de fer caché par lequel les Noirs ont été introduits en toute sécurité.

Comme Simien, il est confiant : le moment est venu pour la révolution du cinéma noir d’Hollywood. Pour expliquer son but à porter des histoires jamais racontées comme Moonlight à l’écran, il a fait référence à la ligne d’habillement de l’autonomisation noire FUBU (For Us, By Us), lancé par cinq hommes du Queens qui voulaient créer une entreprise entièrement gérée par des Africains. Moonlight est dans cette veine, » explique Jenkins, avant d’ajouter, poétique, « C’est pour nous, par nous. Et en  même temps, c’est destiné à être partagé au-delà de nous. »

 

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